From Centre to Periphery. The Propagation of the Virgo virga motif and the Case of the 12th Century Høylandet Tapestry

Lasse Hodne


The Høylandet Tapestry is a medieval wall hanging from central Norway that depicts scenes from the infancy of Christ and the arrival of the Magi. We do not know exactly when it was made. Scholars have attempted to date it on stylistic and technical grounds. In this article I will try to do the same on an iconographical basis. Concentrating on the flower that the Virgin holds in her hand, I will trace the origin of the Virgo virga theme in central European art of the early 12th century and examine how this motif can have found its way from there to the outskirts of Norway. In addition, I will discuss the symbolic meaning of Mary holding a flower or a twig, which, in my view, refers to the Jesse root theme from Isaiah and the word play on virgo (Virgin) and virga (twig, branch), and alludes to Jesus’ ancestry as a member of the House of David. 

Høylandsteppet è un tessuto ricamato medievale, proveniente dalla Norvegia centrale, i cui decori rappresentano scene della Natività di Cristo e l'arrivo dei Magi. Non si conosce con esattezza la sua data di origine. Gli studiosi hanno tentato di datarlo basandosi sia sulla tecnica di tessitura che sull'analisi dello stile delle figure. In quest'articolo cercherò di fare lo stesso attraverso un'analisi dettagliata dell'iconografia. Partendo dal fiore che la Vergine tiene in mano, vorrei tracciare le origini del soggetto Virgo virga nell'arte dell'Europa centrale della prima metà del XII secolo e indagare sulla diffusione dello stesso fino ad approdare in un posto alquanto periferico della Norvegia centrale. Inoltre analizzerò il significato simbolico di questo soggetto che, alludendo al tema della radice di Iesse e al gioco di parole tra virgo (vergine) e virga (ramo, verga), fa riferimento alla discendenza di Gesù dalla tribù di Davide, re d'Israele.



Full Text

PDF (English)

Riferimenti bibliografici

Breeze A. (1993), The Virgin Mary and the Dream of the Rood, «Florilegium», n. 12, pp. 55-62.

Engelstad H. (1952), Refil. Bunad. Tjeld, Oslo: Gyldendal.

Fischer G. (1965), Domkirken i Trondheim: Kirkebygget i middelalderen, Oslo: Land og kirke.

Flø T.S. (1997), Høylandsteppet. En rekontruksjon av et midtnorsk middelalderteppe, «SPOR – Fortidsnytt fra Midt-Norge», n. 2, pp. 16-19.

Franzén A.M. (1960), Høylandsteppet, «Det kongelige Norske videnskabers selskab. Årsberetning/Årbok», pp. 87-103.

Guldan E. (1966), Eva und Maria: Eine Antithese als Bildmotiv, Graz-Cologne:

Hermann Böhlaus.

Gunnes E. (1966), Erkebiskop Øystein. Statsmann og kirkebygger, Oslo: Aschehoug.

Hamann R. (1927), Die Salzwedeler Madonna, «Marburger Jahrbuch für Kunstwissenschaft», n. 3, pp. 77-144.

Heslop T.A. (1981), The Virgin Mary’s Regalia and the 12th Century English Seals, in The Vanishing Past: Studies of Medieval Art, Liturgy and Metrology Presented to Christopher Hohler, ed. by A. Borg, A. Martindale, Oxford: BAR international series III, pp. 53-62.

Hodne L. (2007), Sponsus amat sponsam. L’unione delle sante vergini con Dio nell’arte del medioevo, Rome: Bardi.

Houwen L. (2009), Bestiaries in Wood? Misericords, Animal Imagery and the Bestiary Tradition,«IKON», n. 2, pp. 203-216.

Johnson J.R. (1961), The Tree of Jesse Window of Chartres: Laudes Regiae, «Speculum», 36, n. 1 (January), pp. 1-22.

Kingsley Porter A. (1923), Romanesque Sculpture of the Pilgrimage Roads, vol. I, Boston: Marshall Jones Company.

Kingsley Porter A. (1924), Spain or Toulouse? and Other Questions, «The Art Bulletin», 7, n. 1, pp. 2-25.

Mâle É. (2000), Religious Art in France of the Thirteenth Century, Mineola & New York: Dover.

Migne J.-P. (1995), Patrologia Latina, Cambridge: Chadwyck-Healey.

Moffitt J.F. (1997), Balaam or Isaiah in the Catacomb of Priscilla?, «Konsthistorisk Tidskrift/Journal of Art History», 66, n. 1, pp. 77-87.

Nixon V. (2004), Mary’s Mother: Saint Anne in Late Medieval Europe, University Park: Pennsylvania State University Press.

Nødseth I.L. (2012), Itt Gammelt Sønder Reffuit Altar Klæde. Bildentekstilet – et tapt antependium fra norsk middelalder? , Trondheim: NTNU.

Prudentius A.P.C. (1949), Psychomachia, translated by H.J. Thomson, Cambridge, Mass.: Loeb.

Pastoureau M. (2010), Heraldry. Its Origins and Meaning, London: Thames

Roberts A. (1971), The Ante-Nicene Fathers: The Writings of the Fathers Down to A.D. 325, Series I and II, translated by A. Roberts, Peabody, Mass.: Hendrickson.

Rohault de Fleury C. (1878), La Sainte Vierge: études archaeologiques et iconographiques, Vol. 1, Paris: Poussielgue.

Saint-Jean R. (1975), La sculpture a Saint-Gilles du Gard, in J. Lugand, J. Nougaret, R. Saint-Jean, Languedoc roman. Le Languedoc méditerraéen, Saint-Léger-Vauban: Zodiaque.

Schapiro M. (1935), New Documents on St.-Gilles, «The Art Bulletin», 17, n. 4, pp. 414-431.

Stoddard W.S. (1973), The Façade of Saint-Gilles-du-Gard. Its Influence on French Sculpture, Middletown, Connecticut: Wesleyan University Press.

Watson A. (1934), The Early Iconography of the Tree of Jesse, Oxford: Oxford University Press.

Zarnecki G. (1988), Romanesque Lincoln: The Sculpture of the Cathedral, Lincoln: Honywood Press.


Copyright (c) 2015 IL CAPITALE CULTURALE. Studies on the Value of Cultural Heritage

Licenza Creative Commons edita dall'eum e gestita dall'Università di Macerata, Dipartimento di Scienze della formazione, dei beni culturali e del turismo, Sezione di Beni Culturali, piazzale Bertelli 1, 62100 Macerata, Italia.

Adotta specifiche politiche per la gestione e protezione dei dati.